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Unreported Britain, without local newspapers, who is keeping tabs?

Publicado en The Guardian el Viernes, 24 Abril, 2015

It took an anonymous graffiti artist to tell most of the residents of Port Talbot that their town had been cut off from the motorway. “Save J41”, spray painted on concrete buttresses, was the first they heard that Port Talbot’s access road needed saving.

Which was odd, because the Welsh Assembly began discussing the closure of the slip road to the M4 at junction 41 almost five years earlier. Heavy congestion on the motorway at peak times finally led to a decision in March 2014, but many locals only realised they could no longer access the motorway during the rush hour on August 4 when they found men in hi-vis vests behind rows of traffic cones blocking their way.

Chaos ensued. Commuters faced months of delays, taking different routes each week, all taking extra time, adding mileage, using more petrol, increasing costs and creating more pollution. The local council told protestors that it had put up information posters, some in the Civic Offices and some in the Aberafan Shopping Centre. But since the local paper, the Port Talbot Guardian, closed in 2009 the community had lost a crucial source of information.

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Why the digging has never stopped in England's gold-rush town

Publicado en The Guardian el Jueves, 16 Abril, 2015

Folkestone’s gold rush began last August, when 30 bars of bullion worth a total of £10,000 were buried in a strip of sand just inside the Kent town’s tiny harbour. The new prospectors who descended on the beach were unwitting contributors to what was billed as a “participatory artwork” –although most were perhaps more interested in a slender chance to redeem lives blighted by poverty.

The German artist  Michael Sailstorfer conceived Folkestone Digs as part of the town’s Triennial arts festival. It attracted huge media attention: ITV breakfast, BBC news and even Chinese state television broadcast live from the town. Folkestone’s Creative Foundation, which runs the Triennial, counted 119 articles in regional, national and international media, 14 radio and television stories and more than 200 online articles attracting more than 1.6bn hits.

Sales of digging tools including trowels, shovels and spades increased by almost 500% at the local B&Q store. “The digging has never really stopped,” said local reporter Dean Kilpatrick. “There are fewer people on colder days, but the coldest day I went there was in February and there was still one guy digging away. There were even people there on Christmas Day.”

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Unconnected and out of work: the vicious circle of having no internet

Publicado en The Guardian el Jueves, 9 Abril, 2015

In a modern-day version of the old casual labour scrum outside the local docks, Nick East scrambles for a free computer screen when the doors of Newcastle’s city centre library open.The fourth floor computer room of the glass-fronted library is stocked with 40 terminals, plus a handful of iMacs. Even so, it’s almost always packed, with people waiting for a computer to become free for a designated two-hour slot.“You have to get there very early or all the screens will be gone and you have to hang around,” said the 24-year-old, who has been unemployed for 18 months. “And you can’t afford a city centre coffee [while waiting], so you just walk about the streets.”

East’s need for computer time has nothing to with catching up with friends on social media, online shopping or video downloads. He must apply for 24 jobs a week – with applications taking up to an hour each – on the government’s digital jobcentre looking for work, or lose his benefits. When you don’t own a computer, this is no mean feat – as East has found out.

In an increasingly digital society, large swaths of the population – lacking computers, broadband, email addresses or even phones that function without regular cash top-ups – are discovering harsh consequences to being unconnected. About one fifth of households have no internet access, according to most figures,including those of the Government Digital Service although the Office for National Statistics put the figure at 16%. At any one time, there are an estimated 10m pay-as-you-go phones without the credit needed to make calls or pick up voicemail messages.

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The rise of DIY dentistry, britons doing their own fillings to avoid NHS bill

Publicado en The Guardian el Lunes, 6 Abril, 2015

A missed appointment and resulting £25 charge led Alex to become a DIY dentist. Using an emergency over-the-counter dental first aid kit, bought from a pound store, the 38-year-old building engineer from Glasgow began fixing his own teeth rather than run up bills. “I couldn’t justify going and getting my teeth out when we can’t afford nappies,” he said.

His partner, Tilly, gave up her teaching job when their eldest son was diagnosed with leukaemia five years ago. When the recession hit, Alex found work hard to come by. A jobcentre interview clashed with an appointment to fill some cavities, and Alex concluded that the family could not afford his dental work.

In a country that prides itself on free healthcare, DIY dentistry is an almost Victorian notion of hardship. But poverty and inequality – and the increasing stigma attached to both – are blocking access to healthcare for the poorest people in the UK, and grim tales of a black economy are on the rise.

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Viaje en canoa para entrar en Facebook: internet en la selva

Publicado en El Diario el Jueves, 5 Febrero, 2015

Cualquier urbanita adicto al wifi se sentirá completamente aislado al llegar al Cayapas, un río de un verdor espectacular que transcurre por una zona selvática en el norte de Ecuador. Tres horas en canoa separan a la parroquia de Telembí del punto más cercano con cobertura móvil. Sin embargo, la pizca de internet que se instaló en el año 2010 en este trozo del mundo ha reducido el aislamiento brutal de sus comunidades.

En estos pueblos aún se ven mujeres vestidas de manera tradicional, con el pecho cubierto tan sólo con un conjunto de collares de colores. La justicia ancestral del grupo indígena que habita el río, Los chachis, sigue castigando con 300 latigazos la poligamia y sus ley no permite el matrimonio con otras culturas.

Pero Internet llegó hace cinco años, y con él la promesa de poner patas arriba este aislamiento cultural. "Al principio fue una enorme revolución", nos cuenta sentado junto al río Luis Ramiro Teopanta, el único odontólogo que atiende a las 9.000 personas que viven en Telembí. Trabaja en el río desde hace 16 años. "Para la inmensa mayoría es la única manera de recibir noticias de sus familiares emigrados fuera del río". Los únicos teléfonos que funcionan aquí son fijos y no habrá más de 10 en las 36 comunidades del río.

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Murgia, una Italia primigenia

Publicado en El País el Lunes, 2 Febrero, 2015

Este viaje es un camino hacia una tierra maltratada que en los últimos años ha recuperado su autoestima y se reivindica como un destino intimista donde regresar al Mediterráneo come era una volta. Si Murgia fuera a terapia, su psicólogo diría que está en proceso de encontrarse a sí misma, por eso este reportaje también se podría titular Cuando Apulia conoció a Murgia.

Efectivamente, la Murgia es una tierra extraña. Una tierra pedregosa cuyo carácter, seco y a la vez hospitalario, recuerda al temperamento de La Mancha española. Está en Apulia (Puglia en italiano), el tacón de la bota italiano, y es un rincón a descubrir para todo aquel que aprecie esa belleza sobria que nace en zonas tradicionalmente pobres. “Hace años, si alguien te mandaba a la Murgia es que te quería muy mal, era como enviarte a la nada”, nos comenta sentado en un café de Bari el presidente del parque nacional de la Alta Murgia, Cesare Veronico. Este terreno verde y amarillo situado justo en el centro geográfico de Apulia, rico en biodiversidad, se convirtió en parque nacional en 2004 y acaba de recibir la certificación europea de turismo sostenible.

Es también el epicentro de nuestro viaje, pues la historia del parque es una metáfora perfecta del camino que ha recorrido esta región, de ser una zona denostada a convertirse en destino de un turismo que reivindica la vuelta a lo básico para amantes de los paisajes densamente despoblados.

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Ray Davies: "Compongo una canción por cada persona que conozco"

Publicado en Dominical el Lunes, 21 Julio, 2014
Ray Davies ha vivido durante sus 70 años a menos de dos kilómetros del banco donde hoy quiere sentarse a charlar. Su casa está a pocos minutos de aquí y el que fue líder de The Kinks nos cita en una plaza a la que puede llegar a pie. 
 
Llega a esta plazuela con un aire melancólico que le acompañará durante toda la entrevista. Viéndole llegar de lejos, al paso lento de su cojera, con vaqueros y zapatillas de deporte, parece uno más de los abuelos del barrio y no el roquero que tocará el día 23 de julio en la playa de Zurriola, dentro del histórico festival de Jazz de San Sebastián. 
 
Unos minutos más tarde, ya bien entrados en la conversación que está por empezar, Davies hablará del tiroteo en Nueva Orleans que le dejó esos andares renqueantes desde 2004 como un episodio “poético”.Es él quien lanza la primera pregunta para interesarse por la situación económica en España. Recuerda “el aire intenso de Bilbao” la última vez que tocó allí y la conversación que mantuvo con un taxista sobre independentismo vasco. Después de irnos por las ramas por unos minutos pregunta ¿en qué te puedo ayudar?

 

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Mining returns to southern Spain

Publicado en maruxaruizdelarbol.com el Jueves, 1 Mayo, 2014
On the very south of Europe’s map, as deep as 700 meters underground, there is a project in the Spanishprovince of Huelva, which is giving fresh hopes to an ancient local sector: mining.
 
Huelva has been mining since the Phoenician civilization, more than 5.000 years ago. But the radical fall of metal prizes in 1998 caused the closing of most mines there. The costs fell as much as 1.400 dollars per metal tonne in 1999 while in December 2013 the same amount was paid at 7.202 dollars in the global market. 
 
In a few years the zone was deprived of its main economic resource. Not only one mine remained in operation. So miners were forced to leave the region in search of new jobs and mayors had to govern silence empty towns. Serrano ham industry and rural tourism were the only viable economic escapes in the area.
 
All the infrastructures of an old mining industry were abandoned and suddenly the motorways running to mines as mythic as Rio Tinto were emptied. 
“That is not the case anymore”, comments Macarena Valdés while driving on the curvy and busy way to the mine Aguas Teñidas (Matsa).
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¿Por qué África es el país con más accidentes aéreos?

Publicado en BBC Mundo el Miércoles, 12 Junio, 2013

A nivel global, el año pasado fue uno de los más seguros en la historia de la aviación comercial, excepto en África.

En todo el mundo hubo 75 accidentes aéreos que dejaron 414 muertos, según se desprende de las cifras divulgadas en la 69ª asamblea general de la mayor asociación de líneas aéreas del mundo, IATA, que se realiza en estos días en Ciudad del Cabo, Sudáfrica.

Esto deja una tasa de apenas dos accidentes por cada millón de vuelos, siendo el promedio para América Latina de 1,79 vuelos accidentados por cada millón.

Sin embargo, en África la cifra se multiplica por seis: se cayeron 13 aviones por cada millón de vuelos, algo que no se registra en ningún otro continente en el mundo.

Los países más riesgosos fueron República Democrática del Congo, Angola y Benín, todos en la lista negra de la Comisión Europea para la Aviación.

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"Estaban locos, como animales"

Publicado en El País el Jueves, 23 Mayo, 2013

Woolwich parecía anoche un barrio fantasma siete horas después del apuñalamiento. Las calles estaban cortadas al tráfico en un perímetro de varios kilómetros y por la calzada no circulaban coches. Este barrio situado cerca de Greenwich, al sudeste de Londres, es una zona muy transitada, pero ayer pocos peatones se atrevían a llegar hasta el cordón de seguridad policial desplegado en torno al lugar del atentado. A lo lejos se podía ver una caseta blanca y amarilla, el punto exacto donde el soldado fue apuñalado ayer y donde la policía forense buscaba anoche pruebas que puedan aclarar lo sucedido. La zona acordonada a los peatones se extiende desde el lugar de los hechos hasta el cuartel donde parece que estaba destacado el militar, a unos 10 minutos andando. El nombre y edad exactos de la víctima estaban aún por confirmar al cierre de esta edición.

El asesinato que ha consternado a Londres se produjo a plena luz del día, con gente alrededor y muchos testigos, que no dudaron en usar sus móviles bien para llamar a la policía, bien para grabar la imagen de los atacantes. “La mayoría de ellos ya no se encuentran por aquí, los hemos llevado a tomar declaración”, comentó un agente de policía a este diario. John Willson Street fue el escenario que eligieron ayer los dos presuntos autores para cometer su ataque. Aunque muchos datos sobre el atentado permanezcan aún en el aire, parece que los agresores no escogieron el momento y el lugar por casualidad. “Estaban mucho más preocupados por conseguir su foto, corriendo de un lado para otro”, relató un testigo, en declaraciones al canal de radio LBC. Esos dos individuos fueron disparados y heridos cuando la policía llegó al  lugar de los hechos. Más tarde fueron detenidos y trasladados a dos hospitales diferentes para ser tratados de sus heridas, según informa la BBC.

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